Qué Es Un LFO? Aprendiendo con Ejemplos Prácticos

Un LFO o un Oscilador de Baja Frecuencia es un módulo que encontrarás en prácticamente cualquier sintetizador que usa una forma de onda (una onda de baja frecuencia) para controlar o modular determinado parámetro del sintetizador a lo largo del tiempo.

En la producción musical, los LFO son más o menos como las envolventes. Ambas son fuentes de modulación. La principal diferencia es que, mientras que las envolventes utilizan la forma ADSR y se activan una vez cada vez que presionas una tecla (leer envolventes), los LFOs utilizan la forma de una forma de onda que oscila indefinidamente y periódicamente.

Esta forma de onda, como lo dice el nombre, tiene una frecuencia muy baja, debajo del  espectro de frecuencias audible por humanos (debajo de 20 Hz).

Como veremos más adelante, puedes usar formas de onda básicas en un LFO, aunque algunos sintetizadores como Phase Plant o Serum, te permiten darle forma a la onda exactamente como la quieras.

ANA 2 LFO

Módulo LFO en ANA 2 de Sonic Academy. te permite elegir entre las ondas senoidaltriangularcuadrada, y de sierra .

LFO in Serum

Módulo de LFO en Serum. Te permite dar forma a la onda exactamente como lo desees.

En la mayoría de los sintetizadores, un LFO puede modular parámetros como la  amplitudpitch, y el cutoff del filtro (vamos a ver algunos ejemplos sobre esto más adelante). Otros sintes como Serum te permitirán modular prácticamente cualquier parámetro del sintetizador (incluso puedes modificar algunos parámetros de un LFO on otro LFO o envolvente, lo cual es muy loco).

Algunos efectos típicos conseguidos gracias a los LFOs son el vibrato (modulación sutil de pitch) y tremolo (modulación de amplitud).

Ahora escuchemos estos efectos. Aquí hay un ejemplo de un sonido completamente limpio, seguido por el mismo sonido pero con vibrato, y después con tremolo:

Aunque estos sean efectos sutiles, puedes usar LFOs de una manera más experimental y crear modulaciones más extremas (lo cual a veces es bueno para SFX —efectos de sonido— o géneros que se basan más en  sound design que en armonías y melodías, como el Bass House o el Dubstep).

Esta herramienta es muy útil para crear pequeñas variaciones muy sutiles a lo largo del tiempo de manera que cada nota que suene sea levemente diferente. Esto puede hacer al sonido más natural, como si tocáramos un instrumento (un instrumento real suena sutilmente diferente cada vez que tocas una nota: hablamos sobre esto aquí).

En este artículo explicaremos los principales parámetros de los LFOs (los que probablemente encuentres en cualquier sinte) junto con algunos ejemplos de cada uno de ellos. Éstos son el rate, forma y cantidad o profundidad.

Rate

El rate (pulsación), frecuencia o velocidad de un LFO determina qué tan rápido va a oscilar. Generalmente es un knob y establece la frecuencia de la oscilación, la cual, como dije antes, generalmente es muy baja.

Aunque la pulsación de un LFO se mide en Hz, la mayoría de los sintetizadores permiten sincronizar la velocidad de oscilación con el tempo de la canción. Por ejemplo, lo puedes establecer para que la forma de onda se repita cada nota de negra, corchea, semi-corchea, etc. Esto es particularmente útil para formas de onda más rítmicas como la onda de sierra o la cuadrada (como veremos más adelante).

El rango de frecuencias en el que opera el LFO varía de sintetizador a sintetizador. Por ejemplo, la frecuencia de oscilación del LFO de Serum puede ir desde 0 Hz (no oscila) hasta 100 Hz; la del LFO de Operator de Ableton va desde 0,02 Hz a 30,9 Hz.

contrario, estarías entrando en el campo de la Frecuencia Modulada o FM (en términos de modulación de pitch) o en la Ring Modulation o RM (en términos de modulación de amplitud). Estos dos métodos de síntesis se caracterizan por usar LFOs a una frecuencia realmente alta; arriba de 20 Hz.

El rate de un LFO también puede ser modulado, ya sea al automatizar el knob de rate en tu DAW, o —en algunos plugins como Serum— puedes usar una envolvente para modularlo, o incluso otro (¡o el mismo!) LFO.

Así es como suena una atomatización de la frecuencia de oscilación, haciéndola decrecer a lo largo del tiempo (en este caso estoy modulando el pitch y el volumen del sonido):

Nota: si vas a automatizar el rate de un LFO a lo largo del tiempo, recomiendo des-linkearlo del tempo de la canción, salvo que quieras conseguir algún patrón rítmico en específico.

Las Formas de Onda de un LFO

La forma de la onda de un LFO define exactamente cómo un parámetro determinado va a ser modulado a lo largo del tiempo.

Como dijimos antes, la mayoría de los sintetizadores (con la excepción de Serum, Phase Plant, y algunos más) te permitirán elegir entre las formas de onda básica, general mente usando un botón o un switch.

Ya explicamos estas formas básicas en nuestro artículo sobre ondas de sonido, pero ahora veámoslas aplicadas a los LFOs, junto con algunos ejemplos.

Onda Triangular

Triangle wave LFO in Serum

Onda Triangular en el LFO de Serum.

en términos de modulación, la onda triangular es la más simple de todas (al contrario que en términos de sonido, donde la más simple es la senoidal). Esto es porque es completamente linear y simétrica, desde el mínimo hasta el máximo valor.

Esta forma de onda es comúnmente usada para controlar el pitch y crear un efecto de vibrato (para los ejemplos de vibrato y trémolo que mostré antes, utilicé una onda triangular). Otro uso común es el de panear la señal hacia la izquierda y la derecha (lo cual se llama autopan).

Ahora escuchemos a la onda triangular en acción (modulando el volumen, y el cutoff de un filtro de paso bajo:

Onda sinusoidal

Sine Wave LFO in Serum

Onda sinusoidal en el LFO de Serum.

La onda senoidal, en términos de LFO, es muy similar a la triangular. Es muy suave y fluida, pero la modulación no es linear del mínimo al máximo valor.

Sin embargo, la diferencia entre estas dos ondas es muy sutil y hay muchas veces en la que no te darás cuenta de la diferencia entre una o la otra.

Escuchemos a la onda sinusoidal en acción:

Onda Cuadrada

Square Wave LFO in Serum

Square Wave in Serum’s LFO.

La onda cuadrada, en términos de modulación, simplemente salta de arriba a abajo entre dos valores. Por ejemplo: si estás modulando la amplitud de 0 a 1, la onda cuadrada va a saltar de 0 a 1 y vice versa (las ondas triangular y sinusoidal, sin embargo, van a pasar suavemente desde 0 hasta 1, pasando por todos los valores intermedios).

Este tipo de modulación suena muy poco natural y, por lo tanto, electrónica y sintética. Es comúnmente usada en secuenciadores para crear diferencias tonales en cada nota. Sin embargo, no es muy común para modular el pitch de un sonido (en cambio, se utiliza para modular filtros u otros parametros).

Escuchemos a la onda cuadrada en acción:

Onda de Sierra

Saw Wave LFO in Serum

Onda de Sierra ascendente en el LFO de Serum.

La onda de sierra en un LFO es una señal de modulación que sube suavemente y luego cae abruptamente. Generalmente vas a encontrar dos versiones de esta forma de onda: ascendente ("ramp up") o descendente ("ramp down").

Esta forma de onda es muy efectiva para crear modulaciones rítmicas, especialmente cuando modulamos la amplitud. Esto es porque tiene una forma similar a cualquier sonido de percusión (sube rápidamente y luego baja no tan rápido).

Let’s take a listen to the saw wave (onda de diente de sierra) in action (first ramp up and then ramp down):

S&H o Random (step)

Random LFO

S&H LFO in Ableton’s Wavetable.

S&H (Sample & Hold) no es una forma de onda. En este caso, el LFO genera valores aleatorios o random y transita entre ellos abruptamente. La velocidad de cambio entre estos valores se ajusta con el rate del LFO.

Debido a que cambia abruptamente de valor, al igual que la onda cuadrada, la modulación resultante sonará muy sintética y electrónica, lo cual puede ser exactamente lo que estés buscando.

Escuchemos al S&H en acción:

Noise or Random (fluent)

Random LFO

Noise LFO in Ableton’s Tension.

Esta onda es igual al Sample & Hold, con la diferencia de que no cambia entre los valores abruptamente, sino que lo hace suavemente. Es como si fuera un oscilador de ruido.

Esta forma es muy útil para darle un carácter natural o analógico a un audio sintético. Esto es porque, si lo usas discretamente, va a hacer que el sonido varíe sutilmente a lo largo del tiempo, al igual que los instrumentos reales.

Cantidad o Profundidad de un LFO

La mayoría de veces, la intensidad con la que el LFO afecta a determinado parámetro es controlado por la Cantidad (Amount), Profundidad (Depth) o Intensidad del LFO.

Esto determina si la modulación produce cambios sutiles, o de lo contrario, cambios extremos en el sonido. En otras palabras, controla la amplitud de la forma de onda del LFO.

Sin embargo, cada sintetizador tiene una forma diferente de controlar esta intensidad. Tienes que familiarizarte con la forma en la que funciona tu sinte. De todas maneras, la mayoría de los sintetizadores modernos hoy en día funcionan usando una matrix, en la cual puedes ver y ajustar todos los parámetros que están siendo modulados por un LFO o una envolvente.

Serum matrix

La matrix de Serum. La source es el modulador (por ejemplo, un LFO, envolvente, etc.) y la destination es el parámetro que está siendo modulado. Entre éstos dos controles está el de amount o cantidad. Las otras columnas son más complejas y se merecen su respectivo artículo dedicado.

Otros Controles

Aparte de los parámetros más comunes en un LFO (que son la rate, la forma de onda y la cantidad o profundidad) algunos sintetizadores también incluyen otros controles como Key Sync, Phase y Delay.

Key Sync

El Key Sync (también llamado Trigger, Retrigger, Key Trigger, or similar) generalmente es un botón o switch que determina si el LFO oscila libremente, o por lo contrario, si su forma de onda comienza de nuevo cada vez que presionamos una tecla.

Activar este switch es útil para modulaciones agresivas que tienen un sonido muy rítmico (por ejemplo, cuando usamos una onda de sierra en el LFO, aunque puede ser útil para cualquier forma de onda). Yo recomiendo que lo desactives si estás usando una onda "suave" (como la triangular, la sinusoidal, o la de ruido), y activarlo en los casos contrarios.

Este es un ejemplo de un audio, primero con el Key Sync activado y después desactivado (estoy modulando el pitch en este ejemplo porque es el parámetro más evidente):

Si escuchas con suficiente atención, notarás cómo en el segundo ejemplo cada nota empieza en un diferente punto del LFO. En el primer audio, todas empiezan en el mismo punto.

Fase

Al igual que la  fase de las ondas sonoras, en términos de LFO este control determina en qué punto va a empezar la forma de onda cuando una tecla es presionada (solo cuano Key Sync está activado).

Este proceso se llama phase shift porque mueve el punto de comienzo hacia adelante. Es especialmente útil cuando no quieres que el LFO empiece en 0 (en el punto de equilibrio).

Delay

Algunos sintetizadores tienen un control de Delay en el módulo del LFO, el cual también sólo funciona cuando Key Sync está activado. Este parámetro determina cuánto le va a llevar al LFO empezar a afectar la señal (es como si tuviéramos un control de attack dentro del LFO).

Conclusión

Aplicar simplemente un LFO a un sonido puede hacer una diferencia enorme. Al añadir movimiento a través del tiempo, la música adquiere más dinamismo y más "vida". Una canción electrónica que no use LFOs puede sonar aburrida y sin vida.

Además, hay algunos géneros de la música electrónica que se basan en el diseño de sonido que, yo creo, necesitan del uso de LFOs. Algunos de estos son: Dubstep, Glitch Hop, Riddim, Bass House, Hybrid Trap, Future Bass, entre otros. Si tú produces alguno de estos generos (o alguno similar) te recomiendo que te enfoques mucho en los LFOs y que los aprendas muy bien.

Si tienes la posibilidad de acceder a un sintetizador como Serum, te diría que incluso expermentes y apliques un LFO a cualquier parámetro que puedas imaginar. Puedes ser realmente creativo al hacer esto I podrías encontrar algún tipo de modulación nueva que nadie esté usando.

Aparte de los LFOs, hay un montón de modulos en un sintetizador que deberías entender si quieres llevar tus habilidades de diseño sonoro al siguiente nivel.

Para eso, puedes leer nuestro artículo sobre los fundamentos de la síntesis y el diseño de sonido, donde explicamos los conceptos más importantes sobre síntesis e incluso tenemos un articulo dedicado para cada uno de ellos.